Los Científicos Descubrieron Agujeros Extraños En El Suelo Marino – Y Lo Que Los Causó Es Profundamente Preocupante

En algún lugar de la costa de la escarpada y hermosa región de Big Sur de California, un grupo de científicos expertos está trabajando arduamente. Haciendo uso de algunas tecnologías extremadamente sofisticadas, el equipo espera tomar nota de una serie de cavidades considerables que se extienden a lo largo del fondo del Océano Pacífico. Pero a nivel práctico, ¿cómo es que estos investigadores realmente pretenden ver estas abolladuras en el fondo marino? Bueno, no debería ser una sorpresa saber que su trabajo no sería posible si no fuera por un poco de ayuda de alta tecnología. Afortunadamente, sin embargo, el equipo ha logrado asegurar el acceso a un robot complejo y cuidadosamente desarrollado para ayudar con su esfuerzo.

Entonces, con la ayuda de esta maravilla de la ingeniería moderna, los científicos están en camino de hacer algunos descubrimientos increíbles. Su máquina ahora se está hundiendo hasta el fondo del mar y está equipada con una serie de aparatos e instrumentos avanzados. Pronto alcanzará una posición en la que podrá transmitir información sobre los agujeros que se encuentran alrededor del suelo marino. Pero aunque todavía no lo saben, los científicos se están preparando para una especie de shock. Verás, la naturaleza de estos misteriosos pozos está lejos de lo que los expertos podrían haber esperado. Y lo que es más, aparentemente han surgido por una razón profundamente preocupante.

Esta área particular del fondo marino ha sido designada como un campo con marcas de viruela – una referencia a los grandes surcos que la definen. De hecho, se lo conoce como el campo de marcas de viruela más grande de toda América del Norte. Y aunque la evidencia de las cavidades aparentemente surgió por primera vez en 1999, el fenómeno no desconcertó a los científicos hasta muchos años después.

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Sin embargo, durante la última década, se ha realizado un intento más concertado para averiguar más sobre las marcas de viruela. Y esa es exactamente la razón por la que los científicos enviaron el robot, conocido como vehículo submarino autónomo (AUV), al suelo marino. Sin embargo, aunque el objetivo de este esfuerzo era aprender sobre las grandes cavidades, el AUV finalmente reveló algo más en el proceso, y este descubrimiento también fue preocupante.

Pero si bien algunos misterios todavía rodean este campo de marcas de viruela, los científicos ciertamente saben más sobre el área que hace dos décadas. Todo esto se debe en gran parte al trabajo de la Oficina Nacional de Administración Oceánica y Atmosférica (NOAA) y el Monterey Bay Aquarium Research Institute (MBARI).

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La NOAA es en realidad parte del Departamento de Comercio de EE. UU. y su propósito principal es monitorear masas de agua importantes. Si se avecinan condiciones meteorológicas adversas u oceánicas, la agencia también asesorará sobre los cursos de acción apropiados. Los empleados de la administración también realizan estudios.

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MBARI, por otro lado, es un grupo sin fines de lucro que fue establecido por David Packard en 1987. Hoy en día, se dice que más de 200 personas – desde científicos hasta administradores – están involucradas con la organización y, en última instancia, todas están trabajando para encontrar formas de comprender mejor el océano.

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Packard ha esbozado los objetivos de MBARI, escribiendo un mensaje sobre el instituto: “La misión de MBARI es lograr y mantener una posición como centro mundial de investigación y educación avanzadas en ciencia y tecnología oceánicas, y hacerlo a través del desarrollo de mejores instrumentos, sistemas y métodos de investigación científica en las aguas profundas del océano. MBARI enfatiza la relación de pares entre ingenieros y científicos como un principio básico de su funcionamiento”.

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De hecho, los expertos asociados con MBARI fueron los que notaron inicialmente las marcas en el fondo marino en 1999. Pero dos décadas después, los miembros del instituto todavía estaban interesados en aprender más sobre el extraño agujero. Después de todo, el área ha sido sugerida como un sitio potencial para un parque eólico.

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Según un artículo de 2018 del San Diego Tribune, se podría generar casi un teravatio de electricidad anualmente frente a la costa de California. A modo de comparación, esto equivaldría a aproximadamente 13 veces el total generado por los parques eólicos interiores en toda América. Por lo tanto, aunque la agricultura eólica marina no es la única opción para producir energía renovable, no deja de ser importante.

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Sin embargo, existen desafíos para llevar estas instalaciones al extranjero. Por ejemplo, el lecho marino en el Pacífico es bastante irregular y, en última instancia, anclar un parque eólico fijo allí podría resultar problemático. La Marina de los Estados Unidos también ha vetado el uso de partes del océano para parques eólicos. Como tal, entonces, la totalidad de las aguas costeras del sur de California aparentemente son inviables.

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Sin embargo, con tanta energía eólica potencialmente en oferta, el área ha sido estudiada y relevada. Eso es exactamente lo que estaba haciendo la NOAA en 2017 al elaborar un mapa del fondo del océano cerca de Big Sur. Y este trabajo, combinado con estudios realizados anteriormente por MBARI, estableció que la región costera albergaba aproximadamente 5.200 marcas de viruela repartidas en 320.000 acres.

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Luego, en 2018, los expertos de MBARI intentaron averiguar más sobre las marcas de viruela que ensucian el lecho marino de California. Y como resultado de esta investigación, se descubrió que estas grandes depresiones tenían un promedio de 600 pies de ancho y 16 pies de profundidad. También estaban redondeados y separados entre sí a distancias bastante regulares.

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Además, en el transcurso de los estudios científicos recientes de esta región submarina, se ha observado que hay una gran cantidad de marcas de viruela aquí, suficientes para hacer del campo el más importante de su tipo en América del Norte. Verás, hasta ahora, los científicos no se han encontrado con ejemplos más grandes.

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Aun así, hay otros campos de marcas de viruela repartidos por todo el mundo, y quizás también algunos sin descubrir. Además, los especialistas han sugerido una causa para estas abolladuras. Se ha sugerido que las hendiduras pueden ser el resultado de la salida de gases como el metano del fondo del océano. Tales liberaciones podrían potencialmente hacer que el fondo del océano se vuelva inestable y volátil.

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Habiendo dicho eso, MBARI nunca ha encontrado evidencia explícita que sugiera que el metano estaba presente en las aguas costeras de California. De hecho, parece que las cavidades del lecho marino del Pacífico han estado inactivas durante aproximadamente 50.000 años. Al menos, eso es lo que la información recopilada con el uso del sonar ha sugerido a los científicos.

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Por lo tanto, los expertos finalmente han luchado para establecer exactamente qué ha causado que emerjan las grandes marcas de viruela. Pero gracias a la tecnología y las técnicas modernas, hay quienes creen que pueden fechar los ejemplos del Océano Pacífico. Según un técnico de investigación senior de MBARI llamado Eve Lundsten, las cavidades tienen unos 400.000 años.

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Y aunque el campo de marcas de viruela frente a Big Sur es interesante por derecho propio, los investigadores de MBARI han descubierto desde entonces otro fenómeno intrigante en la región submarina. Además, los especialistas solo pudieron hacer este descubrimiento con la ayuda de AUV.

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Los AUV son esencialmente robots diseñados para viajar a través del agua automáticamente sin necesidad de ser controlados directamente por una persona. Por lo tanto, pueden ser utilizados por empresas comerciales (empresas de la industria petrolera, por ejemplo) o empleados con fines militares. Pero como podemos ver en este caso específico, los artefactos son particularmente útiles para realizar investigaciones submarinas.

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Con la ayuda de los AUV, los científicos del MBARI pudieron observar el campo de las marcas de viruela con un mayor grado de claridad. Y al hacerlo, notaron algo sorprendente: agujeros menores en el fondo marino. Estas hendiduras eran bastante más pequeñas que las marcas de viruela vecinas y, según Lundsten, eran “completamente únicas”.

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Estos agujeros más pequeños tienen un promedio de aproximadamente 35 pies de ancho y solo 3 pies de profundidad. Dicho esto, aparecen con más frecuencia que las marcas de viruela más grandes – a menudo, aproximadamente, tres veces más. Y los investigadores del MBARI han estimado desde entonces que hay alrededor de 15.000 de estas llamadas “microdepresiones” en la región.

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Además, se ha postulado que las microdepresiones se formaron más recientemente que las marcas de viruela más grandes. Y aunque estas hendiduras pueden haber permanecido ocultas anteriormente, el material blando en el lecho marino que es arrastrado por las corrientes podría haberlas revelado. Quizás incluso el movimiento de las criaturas marinas haya tenido algo que ver. Sin embargo, esto no cuenta la historia completa.

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Tras la observación, se descubrió que la mayoría de las microdepresiones contenían trozos de materia, desde algas y rocas hasta restos de organismos muertos. Y, en particular, una gran proporción de las pequeñas cavidades albergaba trozos de basura. Estos detritos incluían aparatos de pesca, plástico e incluso una bolsa entera de desechos en descomposición.

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Aún no se sabe si este estado de cosas es exclusivo de la costa de California, ya que otros fondos marinos en todo el mundo también pueden exhibir niveles similares de basura. Y uno puede sospechar tristemente que sí, ya que la contaminación plástica no es exactamente rara en nuestros océanos.

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También parece probable que la basura sea al menos en parte responsable de la creación de estas microdepresiones. Y aunque Lundsten y sus colegas de MBARI aún no han establecido cuáles serán las repercusiones duraderas de la basura, han visto que las criaturas marinas parecen estar haciendo uso de los escombros.

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En muchos casos, los seres vivos terminan construyendo hogares en desechos o construcciones artificiales. En embarcaciones hundidas, por ejemplo, se sabe que los animales marinos se mueven y finalmente prosperan. Y lo mismo, aparentemente, puede decirse de las plataformas petrolíferas abandonadas en alta mar, de las cuales ahora hay muchas.

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Por otro lado, en 2014 apareció un estudio sobre un concepto conocido como “rigs-to-reefs” en una revista llamada Proceedings of the National Academy of Sciences. Y este documento sugirió que las plataformas petrolíferas abandonadas en las aguas costeras de California pueden albergar ecosistemas prósperos, tal vez incluso los entornos oceánicos más ricos de la Tierra.

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Un ejemplo de rigs-to-reefs en acción estaría en el Golfo de México. Allí, más de 200 plataformas petroleras han permanecido abandonadas durante las últimas tres o cuatro décadas. Y a medida que las criaturas marinas se han trasladado posteriormente, estas estructuras aparentemente se han convertido en hábitats saludables. De hecho, ahora se dice que la pesca es una industria en auge en la región.

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Sin embargo, sería demasiado simplista sugerir que todas las plataformas petrolíferas abandonadas deberían albergar vida marina. Y una organización especializada conocida como Decommissioning Ecology Group dijo exactamente eso  a Proceedings of the National Academy of Sciences en una carta de 2014. El mensaje del grupo explicaba: “El valor del hábitat es solo uno de los muchos factores que deben tenerse en cuenta al tomar decisiones de rig-to-reef”.

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Sin embargo, Ashley Fowler de Decommissioning Ecology Group ha sugerido que el concepto de rigs-to-reefs tiene cierto valor. En declaraciones a Vice, Fowler dijo: “Se requiere una investigación considerable de las comunidades de plataformas y su interacción con las comunidades naturales para garantizar que los programas de plataformas a arrecifes procedan de una manera ecológicamente sostenible”.

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Pero cuando se trata de las pequeñas depresiones creadas por la basura en el lecho marino de California, todavía hay preguntas que deben responderse, sin mencionar los misterios que podrían ser resueltos. Después de todo, como ha dado a entender Lundsten, las hendiduras fueron una completa sorpresa.

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En un comunicado sobre el descubrimiento, Lundsten explicó: “Las marcas de viruela y las microdepresiones en esta área son agujeros en el lecho marino que se producen en sedimentos más blandos. Pero son morfológicamente distintos. La causa y la persistencia de las marcas de viruela siguen siendo un misterio, pero no encontramos evidencia de que hayan sido creadas a partir de gas o fluido en el lecho marino recientemente”.

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Como ya hemos mencionado, el movimiento de criaturas y corrientes puede haber contribuido a la creación de las hendiduras del fondo marino. Y, sin embargo, esta explicación no corta del todo la mostaza. De hecho, se ha sugerido que esto solo explicaría aproximadamente un tercio de las depresiones que se exhiben a lo largo del fondo del océano de California.

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Y Lundsten lo admitió en diciembre de 2019, cuando discutió la investigación realizada por MBARI en un evento llamado Fall Meeting of the American Geophysical Union. Allí hizo una presentación relacionada con el trabajo que afirmaba: “Estas observaciones implican que la basura marina es al menos en parte responsable de aproximadamente 4.500 de los 15.000 [agujeros] y proporcionan algunas pistas sobre cómo se crean [los agujeros]”.

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En el sitio web de MBARI, Lundsten también desarrolló la teoría que rodea a las hendiduras más pequeñas. En un comunicado, dijo: “Las microdepresiones son particularidades de erosión formadas recientemente. No son ‘marcas de viruela incipientes’. En general, se necesita hacer mucho más trabajo para comprender cómo se formaron todas estas particularidades, y este trabajo está en progreso”.

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En este momento, entonces, no se sabe si las microdepresiones supuestamente creadas por la basura perdurarán. Sin embargo, si así sucediera, hay una forma potencial de percibir el fenómeno. Más específicamente, podríamos tomar las cavidades como una indicación de que ahora estamos en un período geológico conocido como Antropoceno.

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Sí, la vida útil de la Tierra se divide en grandes períodos de tiempo conocidos como épocas, y algunos sugieren que ahora nos hemos deslizado hacia la época del Antropoceno. Otros creen, por el contrario, que todavía vivimos en la era del Holoceno, que comenzó hace aproximadamente 11.650 años.

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De hecho, incluso hay una facción dentro de la comunidad científica que cree que la humanidad es incapaz de impulsar el cambio hasta el punto de alterar la época. Por otro lado, varios expertos han propuesto que la Tierra entró en el Antropoceno en el momento en que la humanidad aprendió a encender fuegos, o quizás más adelante durante la época de la exploración y colonización europeas.

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Los científicos involucrados con el Grupo de Trabajo del Antropoceno creen, sin embargo, que el Antropoceno comenzó a mediados del siglo XX. Y si esta tesis es ampliamente aceptada, estaría reconociendo un evento sísmico en la historia de la humanidad. Como los propios investigadores del Grupo de Trabajo del Antropoceno lo expresaron en su estudio, “no solo esto representaría la primera instancia de una nueva época que ha sido presenciada de primera mano por sociedades avanzadas, [sino que] sería [además] una derivada de las consecuencias de su propio hacer”.

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En su investigación, los científicos también mencionan la posibilidad de que estemos en un período definido por una extinción generalizada. Sin embargo, es bastante difícil establecer esto con certeza dados los enormes períodos de tiempo involucrados. De hecho, la mayoría de las especies que comenzaron a prosperar en la época del Holoceno todavía están con nosotros hoy.

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Pero independientemente de las definiciones precisas, la comunidad científica parece estar ampliamente de acuerdo en que la humanidad está afectando a la Tierra, en su mayoría de manera adversa. Y esas microdepresiones podrían, de hecho, darnos una pista sobre si estamos ahora en la era del Antropoceno. Verás, si las hendiduras creadas por la basura a lo largo del lecho marino de California continúan perdurando, entonces esto puede ser una señal aterradora de un cambio monumental por venir.

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