Cientistas descobriram cavidades estranhas no solo oceânico – e o que os causou é profundamente preocupante

Algures ao largo da costa da belíssima região de Big Sur da Califórnia, um grupo de cientistas especialistas estão trabalhando arduamente. Fazendo uso de algumas tecnologias extremamente sofisticadas, a equipe espera tomar nota de uma série de cavidades consideráveis que se espalham ao longo do fundo do Oceano Pacífico. Mas a nível prático, como é que esses investigadores pretendem realmente ver essas cavidades no fundo do mar? Bem, não deve ser uma surpresa saber que o trabalho deles não seria possível se não fosse por uma pequena ajuda da alta tecnologia. Felizmente, a tripulação conseguiu garantir o acesso com um robô complexo e cuidadosamente desenvolvido para ajudar em seu esforço.

Então, ajudados por essa maravilha da engenharia moderna, os cientistas estão a caminho de fazer algumas descobertas incríveis. A máquina está agora afundando-se no fundo do mar, e está equipada com um conjunto de engenhos e instrumentos avançados. Em breve chegará a uma posição onde será capaz de transmitir informações sobre as cavidades pontilhadas em torno do fundo do mar. Mas embora ainda não o saibam, os cientistas estão em choque. A natureza dessas cavidades misteriosas está longe do que os peritos poderiam esperar. E, além disso, eles aparentemente surgiram por uma razão profundamente perturbadora.

Essa área em particular do fundo do mar foi designada como campo de depressão circular – uma referência às grandes cavidades que o definem. Tem sido referido como o maior campo de depressão circular de toda a América do Norte, de fato. E enquanto as evidências das cavidades aparentemente surgiram pela primeira vez em 1999, o fenômeno intrigou os cientistas por muitos anos depois.

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Ao longo da última década, no entanto, foi feita uma tentativa mais ajustada para descobrir mais sobre essas depressões circulares. E é exatamente por isso que os cientistas enviaram o robô – conhecido como um veículo subaquático autônomo (AUV) – para o fundo do mar. No entanto, enquanto o objetivo desse esforço era aprender sobre as grandes cavidades, o AUV finalmente revelou algo a mais no processo – e essa descoberta foi preocupante também.

Mas enquanto alguns mistérios ainda rodeiam esse campo de depressões circulares, os cientistas certamente sabem mais sobre a área do que sabiam há duas décadas. Tudo isso em grande parte graças ao trabalho da National Oceanic Atmospheric Administration (NOAA) e do Monterey Bay Aquarium Research Institute (MBARI).

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A NOAA é na verdade parte do Departamento de Comércio dos Estados Unidos, e seu principal objetivo é monitorar corpos significativos da água. Se condições meteorológicas adversas ou oceânicas estiverem a caminho, a agência também aconselha sobre os cursos de ação adequados. Os funcionários da administração também realizam estudos.

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O MBARI, por outro lado, é um grupo sem fins lucrativos que foi criado por David Packard em 1987. Hoje em dia, mais de 200 pessoas – desde cientistas até administradores – estão envolvidas com a organização, e todos estão finalmente trabalhando para descobrir maneiras de entender melhor o oceano.

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Packard descreveu os objetivos da MBARI, escrita em uma mensagem sobre o instituto, “A missão da MBARI é alcançar e manter uma posição como um centro mundial de pesquisa avançada e de educação na ciência do oceano e tecnologia, e fazer isso por meio do desenvolvimento dos melhores instrumentos, sistemas e métodos para a investigação científica em águas profundas do oceano. A MBARI enfatiza a relação entre engenheiros e cientistas como um princípio básico de sua operação.”

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De fato, os peritos associados à MBARI foram os primeiros a notar as cavidades no fundo do mar em 1999. Mas duas décadas depois, os membros do Instituto ainda estavam interessados em aprender mais sobre a cavidade estranha. Afinal de contas, a área tem sido sugerida como um potencial local para uma usina eólica.

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De acordo com um artigo de 2018 de San Diego Tribune, quase um terawatt de eletricidade poderia ser criado anualmente ao largo da costa da Califórnia. Para comparação, isso equivaleria a cerca de 13 vezes o total gerado por usinas eólicas terrestres em toda a América. Assim, embora a produção de energia eólica longe da costa não seja a única opção para produzir energia renovável, é importante.

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No entanto, há desafios para levar essas instalações para longe da costa. Por exemplo, o fundo do mar no Pacífico é bastante errático, e ancorar uma usina eólica fixa ali poderia, em última análise, revelar-se problemático. A Marinha dos Estados Unidos também vetou o uso de partes do oceano para usina eólicas. Como tal, então, a totalidade das águas costeiras do Sul da Califórnia são aparentemente impraticáveis.

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No entanto, com tanta energia eólica potencialmente em oferta, a área foi, no entanto, estudada e pesquisada. Isso é exatamente o que a NOAA estava fazendo em 2017 ao desenhar um mapa do fundo do oceano perto de Big Sur. E esse trabalho – combinado com estudos anteriormente realizados pela MBARI – estabeleceu que a região costeira abrigava cerca de 5.200 depressões circulares espalhadas por mais de 320.000 acres

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Em seguida, em 2018, os especialistas da MBARI tentaram descobrir mais sobre as depressões circulares que enchiam o fundo do mar californiano. E como resultado dessa pesquisa, descobriu-se que essas grandes depressões tinham média de 600 pés de largura e 16 pés de profundidade. Eles foram arredondados, também, e separados um do outro em distâncias bastante regulares.

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Além disso, ao longo dos recentes estudos científicos dessa região subaquática, foi observado que há um número particularmente grande de depressões circulares aqui – o suficiente para fazer do campo o mais importante de seu tipo na América do Norte. Até agora, os cientistas não encontraram exemplos maiores.

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Ainda assim, há outros campos de depressões circulares espalhados pelo mundo – e talvez alguns não descobertos, também. E mais, os especialistas sugeriram uma causa para essas cavidades. Tem sido sugerido que as cavidades podem ser o resultado da descarga de gases como o metano do fundo do oceano. Tais liberações poderiam potencialmente fazer com que o fundo do oceano se tornasse instável e volátil.

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Dito isso, a MBARI nunca encontrou evidências explícitas que evidenciasse que o metano estava presente nas águas costeiras da Califórnia. Na verdade, parece que as cavidades do fundo do Pacífico estão dormentes há cerca de 50 mil anos. Pelo menos, é o que a informação compilada com o uso do sonar sugeriu aos cientistas.

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Por isso, os especialistas têm se empenhado para estabelecer exatamente o que causou a emergência das grandes depressões circulares. Mas graças à tecnologia e técnicas modernas, há aqueles que acreditam que podem datar os exemplos do Oceano Pacífico. De acordo com um técnico de pesquisa sênior de MBARI chamado Eve Lundsten, as cavidades têm cerca de 400 mil anos.

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E enquanto o campo de depressões circulares ao largo de Big Sur é interessante por si só, os pesquisadores de MBARI descobriram um outro fenômeno intrigante na região subaquática. Os especialistas só foram capazes de fazer essa descoberta, aliás, com a ajuda de AUVs.

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Os AUVs são robôs essencialmente projetados para viajar através da água automaticamente, sem precisar ser controlados diretamente por uma pessoa. Eles podem, portanto, ser utilizados por empresas comerciais – empresas dentro da indústria petrolífera, por exemplo – ou funcionários para fins militares. Mas, como podemos ver nesse caso específico, as engenhocas são particularmente úteis para a realização de pesquisas submarinas.

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Com a ajuda da AUVs, os cientistas da MBARI foram capazes de observar o campo de depressões circulares com maior grau de clareza. E ao fazê-lo, eles notaram algo surpreendente: cavidades menores no fundo do mar. Estas cavidades eram um pouco menores que as cavidades vizinhas, e de acordo com Lundsten eles eram “completamente únicos”.

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Essas cavidades menores têm uma média de cerca de 35 pés de largura e apenas 3 pés de profundidade. Dito isso, aparecem mais frequentemente do que as depressões circulares maiores – cerca de três vezes mais frequentemente. E os pesquisadores da MBARI estimaram desde então, que existem cerca de 15.000 dessas chamadas “micros depressões” na região.

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Foi postulado, além disso, que as micro depressões se formaram mais recentemente do que as maiores depressões circulares. E embora essas marcas possam ter permanecido anteriormente escondidas, o material macio no fundo do mar a ser varrido pelas correntes podem tê-las revelado. Talvez até o movimento das criaturas marinhas tenha tido o seu papel no desempenho. No entanto, isso não conta a história completa.

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Sob observação, você vê que se constata que a maioria das micro depressões estavam segurando pedaços de matéria – desde algas marinhas e rochas aos restos de organismos mortos. E, em particular, uma grande proporção das pequenas cavidades abrigavam pedaços de lixo. Esses detritos incluíam equipamento de pesca, plástico e até mesmo um saco inteiro de resíduos em decomposição.

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Ainda não se sabe se esse estado dos elementos é único na costa da Califórnia, como outros fundos marinhos em todo o mundo também podem exibir níveis semelhantes de lixo. E pode-se, infelizmente, suspeitar que sim, pois a poluição plástica não é muito rara em nossos oceanos.

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Parece provável, também, que o lixo seja pelo menos parcialmente responsável pela criação dessas micro depressões. E embora Lundsten e seus colegas da MBARI ainda não tenham estabelecido quais serão as repercussões duradouras do lixo, eles viram que as criaturas marinhas parecem estar fazendo uso dos detritos.

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Em muitos casos, os seres vivos acabam, de fato, por fazer casas em resíduos ou construções feitas pelo homem. Nos navios afundados, por exemplo, sabe-se que os animais marinhos se movem e, em última análise, prosperam. E o mesmo, aparentemente, pode ser dito para Plataformas Petrolíferas abandonadas longe da costa – das quais agora existem muitas.

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Ademais, em 2014, um estudo sobre um conceito conhecido como “rigs-to-recifes” (recifes artificiais) apareceu em uma revista chamada Proceedings of the National Academy of Sciences. E esse artigo sugeriu que plataformas petrolíferas abandonadas em águas costeiras Californianas podem abrigar ecossistemas prósperos – talvez até mesmo os ambientes oceânicos mais ricos da Terra.

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Um exemplo de recifes artificiais em ação seria no Golfo do México. Lá, mais de 200 plataformas petrolíferas foram abandonadas nas últimas três ou quatro décadas. E à medida que as criaturas marinhas se moveram posteriormente, essas estruturas tornaram-se habitats saudáveis. De fato, a pesca é agora considerada uma indústria em expansão na região.

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No entanto, seria demasiado simplista sugerir que todas as plataformas petrolíferas abandonadas deveriam acolher a vida marinha. E uma organização especializada conhecida como o Decommissioning Ecology Group disse apenas isso em uma carta de 2014 aos procedimentos da Academia Nacional de Ciências. A mensagem do grupo explicou: “o valor do Habitat é apenas um dos muitos fatores que devem ser considerados ao tomar decisões recifes artificiais.”

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No entanto, Ashley Fowler, do Decommissioning Ecology Group, sugeriu que o conceito de recifes artificiais possui algum valor. Falando para o Vice, Fowler disse: “pesquisas consideráveis de comunidades de plataformas, e sua interação com comunidades naturais, é necessária para garantir que os programas de recifes artificiais prossigam de uma maneira ecologicamente sustentável.”

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Mas quando se trata das pequenas depressões feitas por lixo no fundo do mar da Califórnia, ainda há perguntas que precisam ser respondidas – para não mencionar mistérios que poderiam ser resolvidos. Afinal, como o Lundsten sugeriu, as cavidades foram uma completa surpresa.

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Em uma declaração sobre a descoberta, Lundsten explicou: “as depressões circulares e micro depressões nesta área são ambas cavidades no fundo do mar que ocorrem em sedimentos mais suaves. Mas são morfologicamente distintos. A causa e persistência das depressões circulares continuam a ser um mistério, mas não encontramos provas de que foram criadas a partir de gás ou fluido no fundo do mar no passado recente.”

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Como já mencionamos, o movimento de criaturas e correntes podem ter contribuído para a criação das cavidades no fundo do mar. E, no entanto, essa explicação não dá conta do recado. Tem sido sugerido, de fato, que isso só explicaria cerca de um terço das depressões em exposição ao longo do fundo do Oceano californiano.

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E Lundsten admitiu isso em dezembro de 2019, quando ela discutiu a pesquisa conduzida pela MBARI em um evento chamado Fall Meeting of the American Geophysical Union. Lá, ela fez uma apresentação relacionada com o trabalho que reivindicou: “estas observações implicam que o lixo marinho é pelo menos parcialmente responsável por cerca de 4.500 das 15.000 [depressões] e fornecem algumas pistas sobre como as [depressões] são criadas.”

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No site da MBARI, Lundsten também elaborou uma teoria em sobre as depressões menores. Em uma declaração, ela disse: “as micro depressões são formações erosionais recentemente formadas. Não são ‘depressões circulares incipientes’. Em geral, muito mais trabalho necessita ser feito para entender como todas essas características foram formadas, e esse trabalho está em andamento.”

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Nesse momento, então, não se sabe se as micro depressões supostamente criadas pelo lixo perdurarão. No entanto, se acontecer assim, há uma maneira potencial de perceber o fenômeno. Mais especificamente, poderíamos levar as cavidades para ser uma indicação de que estamos agora em um período geológico conhecido como Antropoceno.

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Sim, o tempo de vida da terra está dividido em enormes extensões de tempo conhecidas como epochs (épocas geológicas), com alguns sugerindo que agora entramos na época Antropocena. Outros acreditam, que é o contrário, que ainda estamos vivendo na Era do Holoceno, que iniciou há cerca de 11.650 anos.

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Na verdade, até há uma facção dentro da comunidade científica que acredita que a humanidade é incapaz de conduzir a mudança ao ponto de alterar a época. Por outro lado, uma série de especialistas propuseram que a terra entrou no Antropoceno no ponto em que a humanidade aprendeu a acender fogos, ou talvez mais adiante durante o tempo da exploração e colonização europeias.

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Cientistas envolvidos com o grupo de trabalho Antropoceno acreditam, no entanto, que o Antropoceno começou em meados do século XX. E, se essa tese for amplamente aceita, reconheceria um evento sísmico na história humana. Como o Anthropocene Working Group, os próprios investigadores o colocam em seu estudo, “Não só isso representa o primeiro exemplo de uma nova época, tendo sido testemunhado em primeira mão pelas avançadas sociedades, [mas] seria [também] ser decorrentes das consequências de seu próprio fazer.”

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Em sua pesquisa, os cientistas também mencionam a possibilidade de que estamos agora em um período definido pela extinção generalizada. No entanto, é bastante difícil estabelecer isso com certeza, dado os enormes períodos envolvidos. De fato, a maioria das espécies que começaram a prosperar na época do Holoceno ainda estão conosco hoje.

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Mas, independentemente de definições precisas, a comunidade científica parece concordar amplamente que a humanidade está afetando a terra – principalmente adversamente. E essas micro depressões poderiam nos dar uma pista de que estamos na era antropocena. Se as depressões criadas pelo lixo ao longo do fundo do mar californiano continuarem a perdurar, então, isso pode ser um sinal aterrador de mudança monumental que virá.

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